上出来カローラ、「走り」の進化はそろそろゴール?

10月6日(日)6時14分 JBpress

横浜で開かれた新型カローラ試乗会の様子(筆者撮影、以下同)

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(桃田 健史:自動車ジャーナリスト)

 高度経済成長期、日本は「庶民のマイカー」時代へ突入した。

 当時、クルマ選びの対象はセダンが定番で、「カローラにしようか、サニーにしようか」──そんな声が一般的だった。

 時は流れて2019年、「マイカー」は死語になり、庶民のクルマは軽自動車やミニバンへ移行した。カローラセダン新車購買者の平均年齢は、なんと70代に突入(トヨタ調べ)。若者から「セダンはキモイ」などと言われていることがネットで話題になる時代になった。

 そうした中、9月17日、カローラが第12世代へと進化した。昨年(2019年)7月には派生車「カローラスポーツ」が先行して登場しているが、本家「カローラ」は今回が正式フルモデルチェンジとなる。


全国のディーラー関係者が集結

 お台場にあるトヨタ商業施設「メガウェブ」(東京・青海)で開催された記者発表会には、在京キー局のテレビカメラがずらりと並んだ。日本車ビッグネームのお披露目なのだから、この盛り上げりはうなずけるが、驚いたのは来場者の職種だ。ざっと300人のうち、筆者を含めた報道関係者は100人前後。残り200人のほとんどが全国のトヨタディーラー関係者なのだ。こうした光景はトヨタに限らず新車発表会では異例だ。これは、トヨタが2020年5月から全国で実施する「全店舗全車種併売」に関係する動きなのかもしれない。

 発表会の中で、開発担当チーフエンジニアの上田泰史氏は新型カローラのウリについて「スタイリング、走り、安全・安心、コネクティッド」の4点を挙げた。

 なかでも「走り」については、トヨタが導入を進めている新設計思想のプラットフォーム「TNGA」を、プリウスやカムリなどを経てホップ、ステップ、そしてジャンプするような進化を遂げていると強調したのが印象的だった。

 発表の締め括りとしてビデオ出演した豊田章男社長は、「ディーラーの皆さんへ」とカローラの販売強化を訴えるとともに、報道陣に対して取材への感謝を述べた。


カローラツーリングで走りの進化を実感

 お台場での記者発表の2週間後、場所を横浜ベイエリアに移して、報道陣向け新型カローラ試乗会が開かれた。

 試乗前のプレゼンで上田チーフエンジニアは「試乗で感じていただきたいポイント」として以下の3点挙げた。

(1)「目線が動かされにくい」こと
(2)旋回姿勢の決まりやすさ
(3)ライントレース性

 筆者に割り当たられたのは合計5モデル。新型カローラツーリング(ハイブリッド車)に始まり、カローラスポーツの新旧乗り比べ(ともにハイブリッド車)、次いで新型カローラ(セダン・ハイブリッド車)、そして新型カローラ(ガソリン車)に試乗した。

 実際に乗ってみると、トヨタが訴える「試乗で感じていただきたいポイント3点」については、横浜の市街地を時速20〜30Km程度で走っても、また首都高速道路を大黒パーキングエリアまで往復しても、しっかりと確認することができた。

 ただし、今回乗った5台のうち4台の新型車はそれぞれ走りの味付けが違う。個人的には、最初に乗ったカローラツーリングでカローラの走りの進化をはっきりと感じた。


「これからどこまで良くするか?」

 試乗を終えて、トヨタのエンジニアらと意見交換した。

 その中で筆者は「オーバークオリティ」を話題に出してみた。カローラに限らず最近の新型車は車体やサスペンションの改良が進み、ひと昔前と比べると走りのレベルが桁違いに良くなった。走りのバロメーターである、NVH(ノイズ=雑音、バイブレーション=振動、ハーシュネス=路面からの突き上げ)低減に関する性能が飛躍的に向上した。

 そのうえで、「さて、これからどこまで良くするか?」が、自動車メーカーにとって大きな課題となる。

 より良い物を作れば、売れる。いや、これまでは売れてきた。

 だが、クルマの性能、なかでも「走り」については、すでにかなりの高水準にあり、これ以上良くしても、一般的なユーザーにとっては「これまでとの差」が分かりにくくなってきた、とも言える。

 トヨタのエンジニアも「オーバークオリティについて理屈では分かるが、開発チーム全体としては明確な方向性を見出せていない」と言う。

 今回の12世代カローラは、前述のように「先代との差が分かる」。確かにユーザーの購買意欲を高める商材になっている、と思う。

 では、5〜6年後、13世代カローラではどうなるか? ユーザーに対して「オーバークオリティ」になりはしないか?

 上出来の新型カローラを乗りながら、そんなことが頭に浮かんだ。

筆者:桃田 健史

JBpress

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