日本ハム・鶴岡慎也に言いそびれていた「おかえりなさい」の言葉

4月18日(水)11時0分 文春オンライン

 開幕して私が驚いたのは、まだきちんと「おかえりなさい」を言っていなかったこと。


 今シーズン、ファイターズには5年ぶりに鶴岡慎也選手が戻って来ました。


 鶴岡選手は2003年、テストを受けてドラフト8位で三菱重工横浜硬式野球クラブからファイターズに入団。苦労人が1軍に定着しだしたのは北海道日本ハムファイターズが初めて日本一になった2006年からのことです。私が担当するHBCラジオ「ファイターズDEナイト!!」が始まったのも同じ年で、鶴岡選手の活躍と共に番組も歩んでいる気がしていました。


 現カブスのダルビッシュ投手とバッテリーを組むことが多く、先輩のサインになんの遠慮もなくクビをぶんぶん振る年下エースに、少し困った様子のマスク姿は、どこか微笑ましくもあって、2011年のオフ、ダルビッシュ投手がメジャー挑戦となった時にはもうこの光景は見られなくなるのかと寂しくなったものです。


 翌年は選手会長として優勝チームを引っ張り、ダルビッシュ投手とは取れなかった最優秀バッテリー賞を吉川投手と受賞、2013年のオフに鶴岡選手はFAでファイターズを去りました。



鶴岡慎也とダルビッシュ有 ©文藝春秋


 そして今シーズン、新たに取得したFA権で史上初の古巣復帰。


 ファンの歓迎ぶりは想像を超えました。番組へのメッセージは文字通りスタジオにあふれ、直接「おかえりなさい」を伝えたいファンは札幌市内の室内練習場に寒空のもと連日駆けつけ、旅行会社が企画する2月のキャンプ見学ツアーには鶴岡選手の復帰が決まってから参加を決めたファンが大勢いたと聞きました。応援グッズもみんな大切に保管してありました。オープン戦のスタンドには懐かしい鶴岡グッズが数えきれないほど踊りました。緑のガチャピンもたくさん。みんな大好き「鶴ちゃん」が戻ってきたのです。



 私はというと、正直、戸惑っていました。こんなに手放しで喜んでいいのだろうか、と。栗山監督も「ツルのことは、ほんと、うちらしいよね」ってインタビュー時に仰っていたけど、素直に笑ってしまっていいのか、と。一度出て行った選手に普通に「おかえりなさい」ってそんな簡単に言ってもいいものなのか、と。心にもやっとした物を残したまま私はシーズンに入り、4月10日からの今年初のホークスとの三連戦を迎えました。



苦い別れからの「復縁」に素直になれず……


 鶴岡選手は3試合中2試合でスタメンマスクを被り、その両方にファイターズは負けました。その試合で鶴岡選手が何か思うように遠くを見つめている姿を見た時、ハッとしました。古巣復帰を一番戸惑っていたのは本人だったんじゃないか。プレッシャーに至っては計り知れないんじゃないのか。その最たる場面が今や古巣となったこのホークス相手の試合だったんじゃないのか。そして、どうして私はそんなことすら慮ることが出来なかったんだろうか。この4年間、ずっと寂しさを引きずってきてたのに。毎日のようにホークスのスタメンも気にしながら4つの季節を過ごしていたのに。

昨年は出番が減ってスタメンは2試合、このオフはどうなるだろうと気にしていたのに。だから飛び上がるほど復帰は嬉しかった筈なのに、それまでの常識や立場だけで素直に表現できないでいたのです。ずいぶんつまらないファンになってしまっていたものです。やっと靄が晴れました。


 鶴岡選手には、キャッチャーに限らず若い選手への影響力も多分に期待されるでしょう。でも個人的には他のキャッチャーとどんどん競り合ってもらってまだまだスタメンマスクをかぶってほしい!



サファテにもらった誕生日プレゼント


 先日、福岡で37歳の誕生日を迎えた鶴岡選手にホークスのサファテ投手からプレゼントが届けられました。袋からちょっと透けて見えたのはどうやらプロテイン? 新たに来季から3年契約を結んだ同い年の友人からの「ツルチャンモ アト サンネンハ ヤロウゼ」というメッセージに感じました。


 FAで選手が元のチームに戻ったのは史上初、ということは、ファイターズファンはプロ野球ファンとして初めての経験をしたことになります。苦い別れを経験して強くなった私たちに訪れた「復縁」という新しい蜜。そこには別のところで生きた選手の歴史も受け入れるという懐の深さも要求されました。ひとつのチームを長く追いかける醍醐味をまたひとつ知ったのです。


 さて。私のように言いそびれていた方、他にもいたでしょうか??


 だとしたら、さ、一緒に言いましょうか。深呼吸して……


 鶴岡選手、おかえりなさい。わたしたちはあなたを待っていました。


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(斉藤 こずゑ)

文春オンライン

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