1996年、神戸生まれ イチローに憧れたドラ1ルーキー・辰己涼介の可能性

4月19日(金)11時0分 文春オンライン

「これってオモロい方がいいんですか?」


 数々の選手に好きなおにぎりの具を聞いてきた中で、こう返された選手は初めてだった。それは今から約5か月前の11月22日、仙台市内のホテルで行われた「新入団選手発表会見」の本番前。Rakuten.FMとエフエム仙台との相互放送でオンエアするためのインタビューをした時の話である。



大学外野手No.1と称されてプロ入団した辰己涼介選手 ©RakutenEagles


ルーキーらしからぬ肝の大きさと現場対応能力


 話を聞かせてもらった相手は、4球団が競合する中、立命館大学からドラフト1位で楽天イーグルスに入団した辰己涼介選手。「尊敬する人」や「ルーキーイヤーの抱負」などについて話してくれた後に、「好きなおにぎりの具」と、ラジオ用の初リクエスト曲まで丁寧に応えてくれた。


 入団会見前の控室は緊張感がグングン高まる中、「好きなおにぎりの具」について質問する事は若干ためらわれたが、おにぎりおじさんのミッションとして、どうしても聞かねば! というおかしな使命感で辰己選手にいざ踏み込んで聞いてみると……、


「これってオモロい方がいいんですか?」


 ズッコケそうになった(吉本新喜劇バリに)が、初めてインタビューさせてもらう中で、堂々として、はっきりとした口調だった事にもビックリした。しかも関西人魂に火が付いたのか、なんとボケようとしてくれたのだ。


(時間もなかったので)結果的には本当に好きな具を選んでもらったのだが、ちょっとやそっとのことには動じない肝の大きさと、現場対応能力に感服した。


 辰己選手は春季キャンプから1軍メンバー入り、見事開幕1軍入りも果たす。そして開幕カードの3戦目、3月31日にプロ初スタメンでプロ初ヒット、初打点、初盗塁を決めた。その事については「まだまだこれからですが、早めにヒットが出てくれて嬉しかったです!」と話してくれた。まだまだ辰己涼介という男の話が聞きたくなった。



河内「外野手は熾烈な争いだと思いますが、ご本人はどう捉えていますか?」


辰己選手「もちろん負ける気はないですけど、やっぱりオコエもいい選手なので2人で盛り上げていけたらなと思っています」


 負けん気の強さの中にも、チームメイトと切磋琢磨しながら、チームを盛り上げていくぞ! という意欲が感じられた。


河内「オレのココに注目して欲しいというところは?」


辰己選手「野球を楽しんでいる姿を見てほしいですね。僕が楽しんでいる姿を見て、(ファンの皆さんに)楽しんでいただきたいです」


 ためらうことなく話す辰己選手はこう続けた。「先日、イチローさんが引退されて、僕は夢を与えてもらったので、僕も人に夢を与えられるように頑張ります」。



まるでイチローのよう 子供たちに「夢」を与えた瞬間


 このインタビューの2日後、京セラドーム大阪での試合。オリックスの攻撃1死2、3塁のピンチの場面、マレーロ選手の打球は辰己選手が守るライト方向へ。浅くはない、むしろ犠牲フライには十分な飛距離だった。辰己選手は捕球し、すぐさま1バウンドでバックホームはストライク返球。見事に3塁ランナーの吉田正尚選手をレーザービームで補殺! 鮮やかなプレーだった。



 1996年、辰己選手は神戸で生まれた。その年、オリックスはパ・リーグ2連覇を果たし、19年ぶりの日本一に輝いて、前年度に成しえなかった「神戸での胴上げ」を実現させた。しかもイチロー選手は3年連続となるシーズンMVPを掴んだ96年である。


 イチロー氏が引退した2019年に、神戸出身のルーキー辰己選手がオリックス相手に、まるでイチロー選手のような矢のような返球でピンチを乗り切った事実は、きっと偶然ではなく、必然なのだと思う。まさに試合を観ていた子供たちに「夢」を与えた瞬間だったに違いない。


 そこで、ふと思い出したのは、あの新入団選手発表会見。「これからはプロ野球選手として、野球に専念できる環境になりましたので、大好きな野球に専念したい」という言葉があった。心から野球を愛している事が伝わってくる素敵な言葉だと思った。


 何ごとにも物怖じしないスタイルと、「尊敬しない理由がない」というイチロー氏から与えてもらった「夢」に向かって真っすぐ歩んでいく辰己選手から1日たりとも目が離せない。


 そしてルーキーイヤーの今シーズン、自身の目標の1つである「新人王」に輝くまでの過程を、辰己語録も期待しながら、走攻守三拍子そろった背番号「7」を追いかけていきたい。


◆ ◆ ◆


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(河内 一朗)

文春オンライン

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